用信心和耐心缓解老年忧郁

张先生与张太太已经七十好几了。这些年来一如往常的,张先生总是待在家里,而张太太经常偕朋友出去健走或是串门子。儿女偶尔回家,感觉父亲变得沉默,不是坐在沙发里就是躺在床上,反应也慢了些;大家想着或许年纪大了体力不若以往吧。过年期间读小学的孙女问说「为什么爷爷您总是不会笑呢」,听到这句话的张先生眼眶泛出泪水,大家赫然发现张先生原来是这么不快乐。

 

老年忧郁总说不出口
年轻时,我们都难以想像老年生活以及身体机能退化所带来的影响,迈入老龄阶段,一样可以拥有积极且满意的生活,但难免情绪随着不同生活事件而起伏,若有持续的忧郁情绪或对事情丧失兴趣,就要小心是否罹患「忧郁症」。忧郁症不是一般的心情不好,而是一种广泛影响情绪、兴趣、思考模式、睡眠、食欲、身体感觉与认知功能的精神疾病。忧郁症不仅发生于青少壮年,老年期的忧郁症亦不少见,但可能有不同的症状表现而被忽略。一般忧郁症患者会经历下述的许多症状,而且在发病期几乎大部分的时间都会为这些症状所苦:

l情绪症状:有忧郁、悲伤、焦虑、易怒等负面情绪,也会无法感受到喜悦等正面的心情。另外也会对平时的喜好不感兴趣。

l认知症状:失去自信、过度的内疚、负面的思考模式、无助感、无望感、专注力及记忆力减退、回避社交活动、重覆出现关于死亡的想法或自杀的念头。

l神经生理症状:疲倦、失眠或嗜睡、食欲减低或胃口增加、精神运动迟缓(思考、说话和行动的整体变慢)或焦躁不安等

老年忧郁症的患者有时反而不会表达自己情绪低落,而只是说心情「平平的」、「懒懒的」,这会让家属和照顾者忽略了忧郁症的存在。虽然说不出情绪,但老年忧郁症患者时常只呈现出抱怨身体不适,例如胸口闷、心悸、关节痛等等;他们也会将对事情提不起劲等症状用身体不适来解释。所以患者可能会花相当时间看各科别的医师希望改善身体不舒服,但往往查不出明确的问题,且就医后身体症状的持续也会让人倍感挫折。临床上不少见老年忧郁症患者经过一年以上的时间在其它科别就诊后,才来精神科就诊。另外,对老人而言不是很严重的忧郁症就有可能影响认知功能,而被误认为失智症。值得注意的是老年期忧郁症会增加罹患失智症的风险,而失智症也常常伴随忧郁症状。

心理与药物治疗双管齐下
老年忧郁症的评价与治疗原则与其它族群无异,但需要特别注意生理因素在病因与治疗上的影响。老年期有许多生理因素会造成或促成忧郁症的发生,例如脑血管疾病、中枢神经退化疾病、多重慢性疾病及所被处方的药物;这些生理因素需要但不见得能被有效地改善。另外,老年期生理机能的变化也会影响抗忧郁药物代谢与作用,也要注意不同药物之间的交互作用。

精神医学的治疗对像是个人,而不是疾病。治疗老年忧郁症的患者,除了生理因素外,还需要了解其心理社会因子,以订定周全的治疗计划。对于因为压力源而产生的忧郁症,支持性心理治疗和适当的生活安排经常能帮助患者渡过压力事件,使得症状改善。一般而言轻度的忧郁症,社会心理介入与药物治疗效果相当,但较为严重的忧郁症则需要以抗忧郁药物治疗。

忧郁症的药物治疗以抗忧郁药物为主,短期的安眠药和抗焦虑剂为辅。抗郁剂彼此间的疗效无明显差异,选择主要考察各个药物不同的副作用类型以及是否与其它正在使用的药物有交互作用。传统的三环抗忧郁药和单胺氧化脢抑制剂因为副作用多,所以不建议在老年患者使用。增强大脑血清素功能的血清素再回收抑制剂经常是第一线抗忧郁药物选择,其它种类的抗忧郁药物能增强大脑正肾上腺素或多巴胺的神经传导、或是作用在特定的血清素或褪黑激素接受器上,以不同的机制来治疗忧郁症。

接受治疗就能恢复生活功能
治疗老年忧郁症需要信心与耐心。在抗忧郁药物治疗最初的一周有时会有肠胃不适或头痛等症状,但这些症状经常是短期而能被身体耐受的。在足够剂量的抗忧郁药物治疗下,对老人而言可能需要四周至两个月的时间疗效才开始发挥,并愈来愈明显;所以不要因为初期的治疗效果不明显而中断治疗。若对第一种抗忧郁药反应不佳,可以并用或换成其它种类的抗忧郁药物,也可以用其它作用机制的药物来增强抗忧郁药的效果。

完整治疗是良好预后的重要因子,切勿因为初期的药物副作用、对于疾病的错误认知、和脆弱的支持系统而提早中断治疗。治疗的目标在于达到症状缓解及功能复原,提升生活质量。

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