银色海啸的黑色暗潮

银色海啸下的黑色暗潮:老年忧郁症
台湾的老人越来越多,但是忧郁的老人也越来越多吗?答案恐怕是肯定的,随着银色海啸一起袭来的,还有隐身在这波涛下的黑色暗潮。

根据高雄医学大学在南部所进行的研究,可以推测台湾约有10%忧郁的老人有潜在的忧郁情绪问题。其中,居住在护理之家的老年住民,更是高达30%以上有忧郁的症状。经过估算,全台至少有三十一万名老人受到忧郁症的困扰。但这些有情绪困扰的银发长辈,却仅有一小部分曾经就医治疗,亟需亲友及社会的关心与协助。

 

在医学定义上,老年忧郁症包括了两大族群,一组是年轻时即罹患有有忧郁症,如今迈入老年的个案。另一组则是指年龄超过五十五岁后,才首度罹患忧郁症的晚发个案。老年人罹患忧郁症,有几个特征与成年人不同。首先,青壮年人比较能直接且明确的说出自己有情绪的问题,有些人甚至会主动表明自己需要协助或治疗;相反的,老年人较无法清楚且主动地表达出自己的忧郁,因此常被忽略了可能有此方面的需求。

其次,老人家受到健康教育不足以及传统文化的影响,常排斥就诊精神身心科,反而多以「酸痛、胸闷、头晕」等身体不适的抱怨来替代内心不舒服的表达,容易被当作是罹患了其他身体疾病来处理。

除此之外,老年忧郁症,也容易影响到大脑的认知功能,长辈常会抱怨记不住生活事物,也容易被误以为是得了失智症。另外就是突然出现大小便控制变差、食欲减退,疼痛增强,但身体检查却无特别变化等,「难以解释的功能退化」,也可能是老年忧郁症的影响。

 

老年忧郁症对于罹病的人本身,不只是带来情绪上的受苦,也会导致一个人的失能。更让人意想不到的是,忧郁会影响到老人家的身体健康,导致老化加速,恶化原本就已有的慢性疾病。举例来说,忧郁症可影响心肌梗塞或冠心病患的存活率,差距可达两倍之多。

忧郁也会影响到中风病人的功能回复以及生命年限。老年忧郁症跟老年自杀行为更是息息相关,忧郁是老年自杀最重要的危险因子。根据内政部公布的统计报告,每十万老年人口自杀人数约在三四十人左右,不但较青壮年人高,也呈现逐年增加的趋势,实在令人忧心。

追求无龄世代,希望国有一老,如有一宝。基础就在于如何能健康老化,保有活力。关键之一,就是「无忧老化」。多点关心,积极面对,一同携手越过暗潮,让生命闪耀银色光彩。

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